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Cómo la privación del sueño cambia su cerebro, según los expertos

Si has estado durmiendo mal durante un período de tiempo, ya sea por quemar el aceite de la medianoche, el insomnio o los movimientos y vueltas habituales, te preguntarás qué es lo que la privación del sueño le está causando a tu cerebro . Los adultos necesitan un promedio de de ocho a nueve horas de sueño por noche según la National Sleep Foundation, y si bien hay personas raras que funcionan bien con menos, es probable que usted sea la mayoría. Si ha estado reduciendo su tiempo de sueño recientemente, puede haber algunas consecuencias neurológicas bastante importantes.

Es importante recordar que muchos estudios sobre la pérdida de sueño se centran en el final crónico de la privación del sueño, donde los humanos y los animales se mantienen despiertos o se les restringe el sueño repetidamente durante días o semanas. Eso es lo que sucedió, por ejemplo, en un estudio en 2017 que reveló que los ratones con privación severa del sueño vieron un aumento en la actividad de las células inmunes en el cerebro (no es una buena noticia a largo plazo). Si experimenta suficiente falta de sueño, puede comenzar a experimentar alucinaciones y volverse vulnerable a la psicosis ; hay una razón por la que impedir que los prisioneros duerman es una técnica de tortura. Cuando se trata de la falta de sueño y del cerebro, todo es cuestión de grado, pero una sola noche puede marcar la diferencia.

«El sueño cambia la estructura física del cerebro en un nivel microscópico», Dr. Avram R. Gold, un experto en trastornos del sueño en la Universidad de Stony Brook, le dice a Bustle. Y los estudios han demostrado que los efectos son amplios. «La neuroimagen funcional ha revelado que los lapsos cognitivos frecuentes y progresivamente más largos, que son una característica de la privación del sueño, implican cambios distribuidos en las regiones del cerebro, incluidas las áreas de control frontal y parietal, las áreas de procesamiento sensorial secundario y las áreas talámicas», escribieron los investigadores 2009. Sin embargo, no se trata solo de áreas separadas: también se trata del funcionamiento general del cerebro.

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El procesamiento de la memoria es un ejemplo. «La falta de sueño hace que se deshagan las sinapsis en el hipocampo que se formaron para almacenar la memoria a corto plazo», dice el Dr. Gold. «Durante el sueño, la memoria a corto plazo se transfiere al almacenamiento de memoria a largo plazo en las otras partes de la corteza, las sinapsis que almacenaron la memoria en el hipocampo se deshacen y el hipocampo tiene espacio para almacenar nueva memoria a corto plazo». ¿El problema? «La privación del sueño se interpone en el camino de esta pérdida de sinapsis. Permanecen intactos en el hipocampo manteniendo la memoria actualizada», dice.

«Varios estudios confirman los efectos de la privación del sueño en la memoria a largo plazo, y se cree que este efecto puede estar parcialmente relacionado con la plasticidad sináptica alterada, que puede alterar el número y la función de las neuronas cerebrales involucradas en la memoria «, escribió el Dr. Heidi Moawad en Neurology Times en 2017. La plasticidad sináptica se refiere a la capacidad del cerebro para producir nuevas neuronas, o células del cerebro, y hacer conexiones entre ellas, un aspecto crucial de la creación de memoria mientras dormimos. Si no estás durmiendo, ese proceso se ve obstaculizado, con consecuencias para lo que puedas recordar en el futuro.

La privación del sueño también afecta la forma en que se comunican las células cerebrales. En un estudio de UCLA en 2017, las personas con epilepsia que también padecían privación del sueño mostraron comunicación «perezosa» entre sus células cerebrales y eso afectó la forma en que interpretaron los estímulos visuales y se desempeñaron en diversas tareas. Este hallazgo ha sido reflejado en estudios en otras personas; una revisión de los estudios de privación de sueño en 2017 encontró que las señales eléctricas dentro y entre las diferentes partes del cerebro que es la forma en que se comunican las células neurales, tienden a ser mucho más bajas en las personas con falta de sueño. Las células dejan de hablar efectivamente tanto con las células en su vecindad como con aquellas en otras áreas del cerebro. Es por eso que las tareas complejas que involucran múltiples áreas del cerebro tienden a ser mucho más difíciles cuando uno está privado de sueño.

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«Ahora sabemos que la privación del sueño interfiere con la función cerebral a nivel celular», dice el doctor Michael Breus médico del sueño, Dr. Michael Breus a Bustle. «Tenemos miles de millones de células neuronales trabajando en nuestro nombre, lo que nos permite tomar decisiones, procesar información, concentrarnos en información importante, y recordarlo en el futuro. La falta de sueño disminuye, lo que compromete nuestro rendimiento mental».

Varias áreas del cerebro también parecen volverse hipersensibles cuando estás privado de sueño. Un ejemplo son las regiones del cerebro que se relacionan con las recompensas, o los buenos sentimientos que tenemos cuando hacemos algo divertido. La revisión en 2017 encontró que algunas de estas regiones «parecen estar hipersensibilizadas por el estado de privación aguda del sueño «, y eso nos hace menos capaces de juzgar riesgos y recompensas en situaciones como el juego. Cuando estamos privados de sueño, nos empeoramos mucho al evaluar nuestras probabilidades en las tareas de juego lo que significa que es probable que apostemos al azar y asumamos grandes riesgos.

Parte de los efectos de la falta de sueño en el sistema de recompensa se explica por lo que la falta de sueño hace a la dopamina . La investigadora Nora Volkow, hablando en Harvard en 2018, observó que la dopamina, el neurotransmisor que transporta las comunicaciones entre varias células cerebrales, se ve afectada por la falta de sueño a lo largo del tiempo. Las células cerebrales en una persona privada de sueño, explicó, podrían liberar dopamina, pero no recibirla. Eso puede desestabilizar seriamente la actividad neurológica normal de la dopamina, y eso es un problema.

Los niveles de dopamina en el cerebro influyen en todo, desde el movimiento hasta los niveles de motivación y las sensaciones de recompensa, y el efecto de la privación del sueño en los receptores de dopamina explica por qué nuestras motivaciones y juicios de riesgo pueden ser tan revueltos después de unas pocas noches de descanso. Una noche de falta de sueño en realidad se ha demostrado que aumenta los niveles de dopamina de manera artificial aunque pueden disminuir con el tiempo. Esto explica por qué algunas personas se sienten eufóricas o punzantes cuando están privadas de sueño.

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La hipersensibilidad en la privación del sueño también ocurre en otra área del cerebro: la amígdala, que a menudo es responsable de regular nuestras emociones Cuando estamos privados de sueño, la parte del cerebro responsable de calmar la amígdala deja de funcionar tan bien, lo que lleva a una amígdala muy activa e «inestabilidad emocional «, según una investigación publicada en 2018 Una amígdala hipersensible significa que somos más vulnerables a los cambios de humor, responderemos con más intensidad a los desencadenantes emocionales, y estaremos más asustados, deprimidos, temerosos y ansiosos; el estudio de revisión de 2017 observó que una noche de falta de sueño amplificó la respuesta de la amígdala a imágenes de miedo en un 60%. «Incluso una sola noche de privación del sueño nos hace reaccionar con más fuerza e impulsividad ante situaciones negativas o desagradables, según la investigación», dice el Dr. Breus a Bustle.

El sueño también es importante para la limpieza interna del cerebro. «Hay un sistema para la eliminación de proteínas posiblemente dañinas, como variantes anormales de la amiloide», el Dr. Michael S. Jaffee del Departamento de Neurología de la Universidad de Florida escribió para La conversación en 2018. «Este proceso de eliminación de desechos, utilizando lo que se conoce como sistema glifático, se basa en el sueño para eliminar estas proteínas del cerebro de manera efectiva. Estas son las mismas proteínas que se encuentran elevadas en pacientes con enfermedad de Alzheimer. Los estudios muestran que los adultos mayores con menos sueño tienen mayores acumulaciones de estas proteínas en sus cerebros «. Si eres vulnerable a este tipo de acumulación de proteínas, la privación del sueño dificulta el sistema que intenta limpiarlo.

Afortunadamente, una noche no causará daños duraderos. «Una sola noche de sueño puede alterar el estado de alerta y el control emocional, transitoriamente. Pero es poco probable que cause algún daño específico al cerebro», le dice el Dr. Gold a Bustle. Sin embargo, si siempre estás en necesidad de cerrar los ojos, no estás solo tropezando porque tus músculos están cansados. Su cerebro puede estar cambiando, y es una buena idea darle un poco de descanso.

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